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¿Nos enfrentamos a una crisis de salud mental en los niños?

 25 mar 2021

Por: Roberto Matosas

Hacer hincapié en el estoicismo, la dureza y la competencia puede dejar a los niños sin las herramientas emocionales que necesitan para prosperar. ¿Cómo podemos cambiar de rumbo antes de que el problema se salga de control? 

Mientras Niobe Way estaba preparándose para su doctorado en consejería en la Universidad de Harvard a fines de la década de 1980, le sorprendió el hecho de que los niños con frecuencia le decían durante las sesiones de terapia que deseaban tener mejores amistades. 

Décadas más tarde, Way, ahora profesor de psicología del desarrollo en la Universidad de Nueva York y autor de Deep Secrets: Boys ’Friendships and the Crisis of Connection, ha entrevistado a más de mil niños y ha descubierto que poco ha cambiado. “La cultura de la hipermasculinidad dificulta que los niños formen relaciones, y eso conduce a una crisis de conexión”, dijo Way, quien descubrió que si bien los niños desean conexiones con sus compañeros, tienden a distanciarse a medida que envejecen debido a problemas sociales. estigmas. 

"Me siento bastante solo y, a veces, deprimido ... porque no tengo a nadie con quien salir, nadie con quien hablar por teléfono, nadie con quien contar mis secretos", confió un chico de secundaria en el libro de Way, expresando un sentimiento típico. "Traté de buscar a una persona, ya sabes, pero no es tan fácil". 

Si bien los años de la adolescencia siempre han sido una época de desarrollo crítico y emociones intensas, los adolescentes estadounidenses ahora parecen estar luchando más que nunca, especialmente los niños. Un estudio encontró que las tasas de depresión aumentaron en un 52 por ciento en los adolescentes entre 2005 y 2017, y en 2019, el 70 por ciento de los adolescentes informaron que la ansiedad y la depresión eran problemas importantes. En el caso de los niños en particular, ha habido un aumento alarmante de suicidios entre los adolescentes mayores (de 15 años o más) desde el año 2000, y la tasa de muerte por suicidio es tres o cuatro veces mayor que la de las niñas. 

Desde una edad temprana, se anima a los niños a enterrar sus sentimientos y presentar un exterior duro. Los expertos dicen que estas dinámicas sociales tienen implicaciones a largo plazo para su salud mental. 

Si bien no hay una causa única, los psicólogos y educadores señalan las crecientes presiones para tener éxito en la escuela y una creciente dependencia de la tecnología que puede hacer que los niños se sientan aislados y vulnerables, una situación agravada por Covid-19. Según los expertos, los niños pueden tener más dificultades que las niñas porque tienen menos herramientas para hacer frente a las emociones y los factores estresantes, y es menos probable que obtengan la ayuda que necesitan. Sin los medios para procesar eficazmente las emociones, los niños son más propensos a arremeter de manera poco saludable o alienarse a sí mismos. 

“Nuestras expectativas y estereotipos de los niños nos impiden ver a los niños, sus deseos y capacidades sociales y emocionales, a plena luz del día. Las consecuencias de tal desconexión y ceguera son evidentes en las estadísticas que sugieren una 'crisis de niños'”, dijo Way en su libro. 

Pero no es inútil. Los niños pueden beneficiarse de una cultura escolar que desestigmatiza los problemas de salud mental, crea oportunidades para conectarse con otros niños, enfrenta estereotipos masculinos arraigados y brinda apoyo de adultos que comprenden sus necesidades. 

NO HABLES DE ESO 

Muchos niños, aunque ciertamente no todos, tienen problemas para hablar sobre emociones y sentimientos porque las normas sociales los han alentado a ajustarse a un ideal masculino que enfatiza valores como el estoicismo, la dureza y la competitividad, según Phyllis Fagell, consejera escolar en Washington, DC. , que ha dirigido grupos de apoyo para niños. La generosidad y la compasión, por el contrario, se consideran características femeninas y, por lo tanto, representan una amenaza para sus identidades construidas socialmente. 

Estas presiones, que comienzan cuando son muy pequeños, privan a los niños de la conciencia de sí mismos y del vocabulario emocional para reconocer y procesar sus sentimientos; a su vez, es poco probable que busquen ayuda de un adulto o de sus compañeros cuando tengan dificultades. A pesar del aumento en la depresión entre los adolescentes en general, un estudio reciente encontró que solo un tercio de los niños de entre 12 y 17 años buscaron ayuda para la depresión en el último año, en comparación con el 45 por ciento de las niñas. 

A veces, incluso cuando los niños tienen el lenguaje emocional y reconocen las fallas en las normas sociales, aún ocultan sus emociones para conectarse. Esto puede afectar seriamente su salud mental, según Fagell, autor de Middle School Asuntos. "Si gastas energía para fingir que eres algo que no eres, si lo finges constantemente, eso contribuye a la ansiedad y la depresión", dijo, aludiendo a las altas tasas de problemas de salud mental en los adolescentes. 

Desestigmatizar la salud mental: para ayudar a los niños a procesar las emociones de una manera productiva, las escuelas deben desestigmatizar los desafíos de salud mental en general, "para que los niños sientan que es un poco más fácil hablar sobre sus sentimientos", dijo Peter Faustino, psicólogo escolar de Scarsdale High. Escuela en Nueva York.  

Una encuesta de 2020 de más de 1,500 jóvenes de 13 a 19 años, por ejemplo, encontró que el 81 por ciento de los adolescentes informó que la salud mental era un problema importante y el 79 por ciento deseaba que su escuela hablara más sobre ello. 

Faustino dijo que su escuela ha tratado de construir una cultura positiva en torno a la salud mental a través de una variedad de esfuerzos, como el Mental Health Awareness Club, que se ha asociado con la fundación de salud mental de Glenn Close Bring Change to Mind. También ofrecen días de bienestar designados, durante los cuales los maestros pueden tomar un descanso de lo académico y hablar con sus estudiantes sobre el bienestar social y emocional. 

Un muro de compasión en la escuela de Peter Faustino. 

Un muro de compasión en la escuela de Peter Faustino anima a los estudiantes a dejar pensamientos positivos para sus compañeros. 

Cuando las habilidades sociales y emocionales se infunden en todo el plan de estudios, no solo se enseñan en las clases de salud, los niños se sienten más cómodos abriéndose, según Melissa Holland, profesora de psicología escolar en la Universidad Estatal de California en Sacramento. 

“Necesitamos torcer un poco el prisma sobre cómo los niños ven la salud mental y su propia salud emocional”, dijo Holland. "No podemos cambiar totalmente a lo que los niños están expuestos en casa, pero durante las seis a ocho horas que están en la escuela, los niños pueden recibir orientación positiva sobre cómo manejar las emociones fuertes". 

NIÑOS Y EXPLOSIONES 

Cuando los niños no pueden expresar sus emociones de manera saludable, pueden deprimirse o comportarse con ira y violencia, dicen los expertos. 

Según Holland, los niños tienden a exteriorizar sus problemas con ira, arrebatos o incluso violencia. Los datos muestran que los niños tienen casi el doble de probabilidades de participar en peleas físicas que las niñas, por ejemplo. A menudo, en lugar de una exploración de la causa del comportamiento, estos arrebatos dan como resultado que las escuelas y los padres sean castigados e injustos, particularmente para los estudiantes de color y los estudiantes con discapacidades. 

Debido a que los niños tienden a carecer de vocabulario emocional, o no se sienten libres para expresar sus sentimientos, su comportamiento se convierte en su comunicación, explicó Fagell. “Cuando un niño se porta mal o es irrespetuoso, en lugar de personalizarlo, tenemos que enfocarnos en sus comportamientos y no asaltar su carácter”, dijo Fagell, quien recomendó que los educadores les den más herramientas para expresarse. 

Crear espacios para que los niños se conecten con los niños: si bien los niños pueden mostrarse reacios a hablar con los terapeutas sin que les den un codazo, una forma de desarrollar sus músculos emocionales es a través de grupos de apoyo por afinidad en la escuela, que según las investigaciones pueden ser una herramienta eficaz para mitigar los impactos de la angustia y trauma. Allí, los niños pueden comenzar a discutir intereses comunes y temas superficiales, y luego progresar a hablar sobre las presiones de crecer como niños. 

Pero estos grupos de chicos no necesariamente tienen que estar dirigidos por un terapeuta o implicar sentarse en círculo. A veces, un grupo o una actividad, como la recaudación de fondos, el voluntariado o la práctica de deportes, puede ayudar a los niños con algunos problemas subyacentes dándoles una salida y un enfoque, dicen otros expertos. 

Los niños de la escuela de Phyllis Fagell participan en una actividad educativa al aire libre. Crear oportunidades para que los niños se conecten con otros niños en torno a un propósito compartido puede romper sus muros emocionales. 

Paul Groenewal, un psicólogo con sede en Nueva Jersey que se especializa en deportes y adolescentes, dijo que entrelaza lecciones clínicas sobre los sentimientos cuando entrena a entrenadores y jugadores de la escuela secundaria. Los niños son más receptivos cuando se enfoca en fortalezas y habilidades concretas como la cooperación y la comunicación que necesitan para desarrollar, dice. Las técnicas que usa con sus atletas, como la respiración profunda, funcionan especialmente bien con los niños que enfrentan el estrés y la ansiedad en la escuela. 

“Algunas personas irán a programas terapéuticos que tienen como objetivo la 'patología', pero se puede ganar mucho aceptando nuestra humanidad y trabajando en nuestras técnicas, habilidades o herramientas”, dijo Groenewal. 

HACER CONEXIONES 

Sin embargo, incluso con oportunidades para conectarse, a veces puede ser difícil para los niños ser emocionalmente vulnerables, especialmente con otros niños, dijo Andrew Reiner, autor de Better Boys, Better Men: The New Masculinity That Creates Greater Courage and Emotional Resiliency. 

Si bien los niños pueden conectarse entre sí chocando los hombros durante eventos deportivos o jugando videojuegos juntos, esos juegos pueden ser "una distracción conveniente de una conexión significativa", explicó Reiner. Si y cuando se sinceran sobre sus problemas, podrían hacerlo con amigas, no con amigos varones, para evitar parecer débiles. 

Construir una cultura escolar empática: a medida que los niños crecen, su deseo natural de conexión se ve frenado por fuerzas culturales que les dicen que centrarse en las relaciones es tanto femenino como inmaduro, dijo Way. Esfuerzos como crear una cultura escolar empática pueden ayudar a los niños a aprender a escuchar y a compartir; habilidades necesarias para formar relaciones estrechas, recomienda Way, quien actualmente está ejecutando un programa llamado "The Listening Project" que ayuda a los estudiantes de secundaria a aprender los componentes básicos de amistad. 

John Kelly, psicólogo escolar de Commack High School en Long Island, Nueva York, está de acuerdo. Él y el resto del personal de su escuela han trabajado arduamente para construir un entorno escolar que ayude a derribar los muros emocionales de los niños a través de relaciones sólidas que normalizan el diálogo abierto, dijo. 

Como parte de sus esfuerzos, los psicólogos y trabajadores sociales visitan una clase académica una vez al año, se presentan y hablan sobre temas como el carácter y pedir ayuda. Si bien ofrecen grupos pequeños y ayuda individualizada para estudiantes con mayores necesidades, todos los estudiantes de su escuela reciben este apoyo universal. Los maestros y los padres también están capacitados para buscar señales de advertencia de que un estudiante está luchando mentalmente, incluida la contemplación del suicidio. 

“Las relaciones que se establecen con los estudiantes ayudan a superar algunos de los mayores estigmas y barreras sociales que los hombres tienden a experimentar”, dijo Kelly. Al enseñar a los estudiantes que está bien pedir ayuda, las escuelas pueden ayudar a los niños a superar esas barreras para la autoexpresión y las conexiones con los demás, dice. 

 

FUENTE: EDUTOPIA, por Laura McKenna

 

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